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機械人行業繼續強勢增長

  • 12 一月 2022 (5 分鐘閱讀)

努力克服全球疫情帶來的影響已近兩年,顯然一些行業遭到打擊,一些則試圖迅速適應新的營商實況。

不過,對某些行業來說,這些非常規環境實際上為其策略模式積聚了動力——過程並非一帆風順,但我們相信機械人技術正處於這種狀態。

這場疫情大大改變了消費者和企業的行為,結果,若干重要終端市場對機械人和自動化設備的需求顯著增加。倉庫自動化就是其中一個這樣的領域,原因是民眾要求變得愈來愈高,他們強烈要求快速可靠的貨品遞送,為此必需大量的技術支持。

物流輔助機械人在疫情發生前就已興起,加上新冠病毒出現,更多人在網上購物,興起速度因而進一步加快。為滿足有關需求,過往在電商方面進展緩慢的公司現在須增加對自動化倉庫的投資,我們相信這將在未來很長一段時間內為該行業帶來強勁增長。

我們透過凱傲和大福(材料處理解決方案)、康耐視和基恩斯(視覺系統)以及Ocado(自動化雜貨店)等公司長期投資於該行業。 2021年,我們在投資組合中加入兩家受有關趨勢影響的新公司──GXO Logistics(專營自動化領域的倉庫營運商)和Autostore(提供倉庫自動化儲存和檢索解決方案的製造商)1

通脹和其他拓展機會

值得注意的是,不斷上升的通脹仍然是爭論的主要原因。目前全球經濟部分環節出現急速的工資上漲,帶來巨大的勞動力挑戰,這是現時在倉儲和物流領域非常普遍的一個問題。從根本上說,當無法妥善獲得勞動力,或當勞動力成本增加時,自動化投資便會變得更具吸引力。隨着採用自動化的經濟效益變得更引人注目,再加上科技的改進擴大了可以自動化的範圍,對自動化設備的需求持續不減。

然而,勞動力短缺和工資上漲影響着倉儲業以外的許多其他經濟領域。根據美國職位空缺和勞動力流動調查,現時美國約有1,100萬個職位正在招聘,而疫情前的平均數量為600萬至700萬2 。如此高的職位空缺率表明,企業正在努力尋找員工,但卻苦無結果。在許多行業,勞動力短缺帶來讓自化幫忙緩解壓力的機會,尤其是在製造業等領域,而在這些問題持續存在的情況下,我們視之為推動自動化需求的主要動力。

此外,疫情給全世界的國家醫療體系帶來巨大壓力,各國政府意識到,醫療基建長期以來投資不足。我們相信,隨着各國政府審視後疫情時代的醫療保健服務,科技和效率將備受關注,有望從中受惠的兩個領域為數碼健康和機械人手術。

機械人手術市場已相當龐大,它擁有大量創新公司,例如市場龍頭Intuitive Surgical,該公司的機械人於2020年進行了超過120萬次外科手術,預料2021年手術次數增幅達27%至30%3 ;另外也有較小型的公司,例如Globus Medical,該公司專注於肌肉骨骼植入物產品,為患者提供脊椎護理解決方案。

長期結構性趨勢保持不變

儘管面對全球疫情挑戰,但機械人行業是尚處於起步階段的變革者,這表明潛在大幅增長還未開始。例如,在1993年至2008年間,全球工業機械人的年供應量平均每年增長5%,但預計在2010年至2024年間,年增長率平均將升至11%4

我們相信,工業活動和工業機械人公司的暢旺訂單預示着2022年將持續復甦。雖然近期的增長是由率先擺脫疫情影響的中國所帶動,但有更多的跡象顯示,復甦趨勢正在擴大到歐洲和日本。

此外,積壓需求因素在2019/2020年的美中貿易戰之後顯現。在2019年底和2020年初,即新冠肺炎疫情使企業的投資計劃被擱置之前,我們開始看到這種復甦的跡象。如果真的開始出現這種需求,則可能意味着工業活動和資本支出將長期走高,對許多自動化公司有利。

 

亞洲帶動增長

根據業界商會──國際機械人聯合會(IFR)的最新年度報告顯示,現時在全球各地工廠中運行的機械人數目達到創紀錄的300萬部,年增長10%。縱使受到新冠肺炎疫情的影響,2020年全球出貨量約為384,000萬部。此外,專業服務機械人(例如手術、清潔或消防輔助機械人)的市場營業額達到67億美元,增長了12%5

亞洲仍然是世界第一大的工業機械人市場,在去年所有新部署的機械人中,有近四分之三(71%)安裝在亞洲。IFR的數據顯示,中國的機械人出貨量增長了20%,達到168,400部,創下單一國家計算有史以來的最高水平。營運庫存達到943,223部,增長21%,預計到2021年將突破100萬部大關。整體而言,IFR預計2021年全球機械人安裝量將增長13%至435,000部,超過2018年創下的紀錄。

按區域來看,預計北美的安裝量將增加17%至近43,000部,而歐洲則將增加8%至近73,000部。在亞洲,機械人安裝量勢必超過300,000部,比去年增長15%。此外,IFR指出,今年幾乎所有東南亞市場的安裝量增幅都將達到雙位數6

 

各種不同的投資機會

我們認為機械人行業的高增長率能夠持續的主要原因有兩個──人口結構變化和科技進步。人口老化和勞動年齡人口的下降推動了對機械人的需求。此現象在日本和中國均有據可查,在過去21年中,中國的製造業勞動力成本每年增長12%,因此,引進技術以降低成本變得愈來愈重要7 。基本上,勞動力成本呈上升趨勢,年輕一代不想做的低價值、重複性工作的成本升幅尤其嚴重。與此同時,機械人變得更便宜和靈活,隨着工作人口減少,進一步採用機械人技術的可能性極大。

在科技進步方面,當前尚在改良軟件和推出視覺系統之中,意味着可以自動化的工作範圍正在迅速擴大,進而使大量新的經濟領域向自動化敞開大門,這在以前是不可能發生的。在食品加工、電子產品和一般製造業等市場,新技術具有顯著的增長潛力。

此外,過去十年的先進感測器和微處理器研發,亦使可以與人一起工作的協作機械人得以面世。與此同時,5G的面世將以前所未見的方式將工業機器和工廠連通。預計5G的潛在應用將在未來三至五年日益明確,我們認為這是一個重大機遇。

Another area enjoying the potential for long-term 電動車是另一個享有長期增長潛力的領域。隨着汽車成本下降、電池技術進步以及民眾重視環保趨勢,電動車開始得到消費者的更多關注。同時,後疫情時代經濟刺激計劃的一個主要特徵是對環境科技的投資,這亦有利於電動車行業。製造汽車和電池需要大量投資,企業現時是為了12至24個月後生產的汽車投入資金。我們認為,提供工業機械人、激光器和視覺系統等設備的企業的前景正在顯著好轉。

2022年及以後

機械人領域非常多元化,並不斷發展壯大,進入若干關鍵領域,包括手術、機器視覺、倉庫自動化和自動駕駛汽車等。展望未來,我們仍然相信我們處於機械人行業發展的早期階段,其增長前景的推動力豐富多元。

踏入2022年,我們仍舊認為通脹壓力和供應鏈挑戰將繼續對企業營運及經濟中某些環節的勞動力短缺產生影響,導致工資壓力上升,這將進一步刺激對機械人技術的需求。

最重要的是,機械人和自主系統有可能帶來顯著的經濟效益。一項分析估計,到2030年,將機械人安裝量提高30%可使全球經濟每年增加4.9萬億美元8

鑑於涉獵機械人技術的公司範圍很廣,從製造組件到終端用戶等包羅萬有,該領域仍然是一個擁有許多不同機會的廣闊天地,得到大量長期結構性趨勢的支持。

  • References to companies are for illustrative purposes only and should not be viewed as investment recommendations.
  • Source: Bloomberg as of 31/10/21
  • Intuitive Surgical / AXA IM
  • AXA IM / IFR World Robotics 2021
  • World Robotics 2021 – Service Robots report released - International Federation of Robotics (ifr.org)
  • IFR presents World Robotics 2021 reports - International Federation of Robotics
  • BofA Merrill Lynch Thematic Investing, Robot Revolution - Global Robot & AI Primer (November 2015), Oxford Economics. Berenberg research, United Nations World Population Prospects (2015)
  • The economic impact of robotics and autonomous systems across UK sectors (publishing.service.gov.uk)

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